뉴욕에서 성공한 매출 47억 여성의류 매장 한국인 CEO, Kay Lee
5월 17, 2011

한국의 젊은 기업가들과 OnSuccess에 인사말씀을 해주시겠습니까? 한국에 대해 어떤 느낌을 가지고 어떠신가요?

뉴욕에서 인사말씀 드립니다! 무슨 얘길 먼저 해야 할 지 모르겠네요. … 저는 미국에서 태어난 사람이 아니지만, 한국말도 그렇게 잘 하지 못하고 글을 쓰는 데도 서툴러요. 영어가 모국어도 아니고 한국어로 글을 쓸 수도 없으니 … 아무튼 최선을 다하겠습니다

회사를 운영하기 전에는 어떻게 사셨나요? 어떤 경력을 쌓으셨나요? 전공은요?

저는 성균관대학교 의상학과를 졸업하고 Parson School of Design에서 AAS를 받았습니다. 운 좋게도 저는 한 회사에서 보조 디자이너 자리를 얻었고 미국 영주권도 얻었습니다. 그 후에는 인도 회사에서 패션 디자이너로 5년 동안 매스 마케팅을 담당했습니다.

당신 회사의 역사에 대해 좀 이야기해주시겠습니까? 당신이 보여주고자 하는 당신 회사의 컨셉이 무엇입니까? 그리고 자기 사업을 시작하신 이유가 무엇인가요?

제가 겪은 것이 다른 사람들과 별로 다르지 않을 것 같습니다. 패션업계에서 많은 월급을 받는 외국인 디자이너로서, 다른 젊은 미국 디자이너들과의 경쟁에서 살아남아 일자리를 유지하는 것이 쉽지 않았습니다. 너무 스트레스가 컸지요. 디자이너들은 항상 일자리의 안정성에 대해 걱정을 많이 합니다. … 저는 창업에 대해 생각하기 시작했습니다. 제가 배우고 경험했던 것은 모두 패션에 관한 것이었고 저는 패션을 사랑합니다. 패션에 관한 모든 것에 열정을 가지고 있으며, 아름다움을 만들어내는 영혼을 가지고 있지요. 자신의 사업을 하고 싶다면, 미래의 사업에 대해 열정을 가져야만 하고, 어느 정도의 지식도 반드시 가져야만 합니다. 하지만 가장 중요한 것은 열정과 자신의 독특한 영혼입니다.

저는 1999년 Williamsburg Brooklyn에서 첫 번째 가게를 시작했습니다. 유행에 민감한 젊은이들과 예술가들이 Williamsburg에 살고 있지요. 제가 그곳에 가게를 처음 연 이유는 사업을 시작하기에 임대료가 적당했고 맨하탄만큼 포화상태가 아니었기 때문이었습니다. 하지만 가게가 브루클린에 있었기 때문에 디자이너들을 섭외하는데 어려움을 겪었지요. 저는 3년 안에 새로운 가게를 열겠다고 스스로에게 다짐했고, 그 꿈은 실현되었습니다. 2002년 west village의 중심부에 두 번째 가게를 열었습니다.

bleeker에 있는 Marc Jacob의 가게 근처였지만, bleeker street에서 약간 벗어난 greenwich ave를 선택했습니다. 이번에도 그곳의 임대료가 bleeker street보다 쌌기 때문이었습니다. 온갖 언론과 잡지가 그 상점을 다뤘고, 그것은 굉장한 일이었습니다. 그리고 많은 유명인사들이 그 가게에서 쇼핑을 했습니다. 사라 제시카 파커, 줄리안 무어, 기네스 팰트로, 수퍼모델 헬레나 크리스틴, 크리스틴 터링턴, 케이트 윈슬렛, 리브 타일러 등등이요. 제 가게는 무척 유명해졌고, 그러자 무척 많은 디자이너들이 입점하기를 원했습니다. 그 후 2006년 저는 온라인 사업을 시작했습니다. 당시 저에게 온라인 사업에 대한 믿음이 있었던 것은 아닙니다.

2008년 저는 Madison ave에 가게를 열었습니다. 그곳은 가장 인기가 좋은 사립학교들이 모여있는 곳이고 Carnegie hill이라 불립니다. 가장 부유한 사람들은 Park ave, Madison ave, 5th ave 근처에 삽니다. 그 때까지 제가 열었던 가게 중 가장 규모가 작았지만 임대료는 가장 비쌌습니다. 그곳에서 사업을 하는 것은 정말로 힘든 일입니다. 그곳 사람들은 돈을 엄청나게 많이 썼습니다. 큰 불황 뒤의 미친 듯한 소비지요. 브루클린의 가게는 실적이 너무 나빠져서, 2009년 TriBeCa로 이전해야 했습니다.

저는 소매상들이 모두 온라인 상점으로 변해가고 있으며 그것이 미래의 사업이 될 것이라는 것을 깨달았습니다. 그래서 2009년 1월 저는 우리 회사의 온라인 사업을 재단장해서 새로 시작하기로 결정했습니다. 현재 온라인 사업은 놀랄 정도로 잘 되고 있습니다. 제 생각에 사람들이 우리 가게를 알고 나면 온라인에서 우리 옷들을 보고 OTTE에서 무슨 일이 일어나고 있는지 알기를 바라는 것 같습니다. 사람들은 모두 그것을 알고 싶어하지요. 저는 가능한 많은 수의 가게를 열고 싶지만, 혼자 힘으로 이 이상 확장하기는 힘이 부치네요.

궁금한 점 중의 하나는 어떻게 디자이너들과 접촉을 해서 당신네 웹사이트로 끌어들였냐는 것입니다. 처음에는 디자이너들이 당신네 회사에 옷을 공급하도록 설득하는 것이 힘들었을텐데요.

여러 브랜드 제품을 다루는 한국의 부티크가 물건을 어떻게 구매하고 디자이너들과 어떻게 접촉을 하는지 잘 모르겠습니다. … 저는 여러 브랜드들을 다룹니다. 디자이너들은 제 가게들의 위치에 따라 저에게 물건을 줄지 말지를 결정하지요. 그들은 물품공급에 있어 매우 엄격합니다. 디자이너들에게 접촉하기 전, 반드시 상점 컨셉을 가지고 있어야만 합니다. … 앞에서 사업이란 자신의 영혼에 관한 것이라는 이야기를 했습니다. 저는 보통 여자이므로, Prada, Balenciaga, Balman, Marni, Rick Owens 등의 명품을 감당할 수 없습니다. 저는 그보다 가격은 낮지만 그런 디자인에 가까운 제품들을 원합니다. 하지만 패션잡지에서 막 튀어나온 듯한 디자인은 안되고, 너무 트렌디해서도 안되지요. … 이것이 제 고객들이 원하는 것이고 또한 저 자신이 원하는 것이기도 합니다.

Williamsburg 브룩클린에서 첫 번째 가게를 열었을 때는, 제가 원하는 브랜드를 입점시키기가 정말로 어려웠습니다. 디자이너들이 제 가게 이름을 들어본 적이 없었기 때문에, 그들은 저에게 물건을 파는데 주저했지요. … 하지만 입점시키고 싶은 브랜드를 구하기 위해, 적극적으로 행동하고 독자적인 홍보책자를 만들어 디자이너들과 잡지 편집자들에게 보내세요. 그리고 경쟁관계에 있는 상점이나 닮고 싶은 상점에 관한 시장조사를 하십시오. 다른 상점들을 베끼라는 얘기가 아닙니다. 그런 상점들이 잘나가는 이유를 생각해보고, 어떤 브랜드가 입점해있는지 등을 확인해보십시오.

디자이너들로부터 옷을 소매가격으로 구입하십니까, 아니면 각 디자이너와 접촉해서 가격협상을 하십니까? 사업시스템이 어떻게 되나요? 당신 사업시스템의 강점과 약점에 대해 말씀해주십시오. 그리고 온라인 상점에 적합한 사업시스템이 무엇일까요?

저는 제 상점과 온라인 상점을 위해 디자이너들로부터 직접 도매가격으로 물건을 사옵니다. 미국에서 온라인 사업의 역사는 이제 겨우 6-8년 정도밖에 되지 않았습니다. shop.com이 온라인 상점으로 히트하자, 많은 전자상거래 상점들이 쏟아져 나왔습니다. 제 경우에는 뉴욕시에 3개의 소매상점을 가지고 있기 때문에, 온라인 사업을 확대하는 것은 앞으로 대처해나가야 할 사업적인 도전이고 뉴욕 바깥의 지역과 해외에 우리 가게들을 알리는데 좋은 홍보수단이 됩니다.

하지만 특히 여성 의류에 있어, 사람들은 여전히 구매하기 전에 직접 입어보고 싶어합니다. 온라인 사업의 강점은, 만약 우리가 인기 있는 훌륭한 상품을 가지고 있으면 오프라인 가게에 비해 엄청난 양을 팔 수 있다는 점입니다. 하지만 약점으로는 전체 구매의 25-35%에 이르는 반품률과 신용카드 도용이 빈번하게 일어난다는 것이 있습니다. 저는 오프라인 상점과 온라인 상점을 결합하는 것이 재고관리에 있어 좋은 시스템이라고 생각합니다.

한국에서는 최근에 패션 의류를 파는 온라인 가게를 열려고 애쓰는 젊은이들이 많습니다. 당신의 경험에 비춰서 성공적인 온라인 상점을 경영하는 조언을 좀 해주십시오.

반드시 독특한 아이템을 가져야만 합니다. 온라인에서 어디서나 구할 수 있는 물건이라면, 당신의 온라인 가게에 고객들이 오지 않을 것입니다.

우리 한국인들은 국내뿐 아니라, 전세계로 시장을 넓히기 위해 세계적으로 판매할 필요가 있습니다. 조언을 좀 해주시겠습니까?

좋은 질문이로군요. 하지만 어떻게 답해야 할지 잘 모르겠네요. 저는 Phillip Lim이 만든 3.1, Alexander Wang, Vanessa Bruno 등의 디자이너 브랜드를 원했습니다. 그 이유는 우리의 검색엔진 최적화툴에 의해 사람들이 키워드 검색을 그렇게 했다는 것을 알았고, 그것이 구미에 맞다고 생각했기 때문입니다.

웹사이트를 개설한 후, 판매가 빨리 증가되지 않아 신경이 쓰였을 것 같습니다. 자신을 어떻게 통제하셨나요? 성공하고 있다는 느낌이 들기 전의 시기를 어떻게 이겨내셨나요?

저는 절대로 제가 성공하고 있다고 느끼지 않습니다! 소매업에는 늘 부침이 있습니다. … 무척 계절을 많이 타고, 날씨에 민감하지요. 주식시장만큼이나 날씨에 의존하지요. 과거에는 신경이 곤두서곤 했지만,  그와 같은 소매업의 패턴과 사이클에 대해 알고 난 지금은 익숙해졌습니다

사업을 시작할 때 사람들이 흔히 저지르는 실수가 무엇인가요? 그리고 그렇게 생각하시는 이유는요? 그리고 그런 실수를 방지할 수 있는 방법이 있을까요?

최소 1년 간 강력한 스스로의 재정적 기반을 반드시 가지고 있는 것이 무척 중요합니다. 저의 경우에는 사업을 하기 위해 투잡을 해야만 했고, 디자이너 자리를 계속 유지했습니다. 제 수입의 전부가 이 사업에 들어갔지요. 1년 후 저는 거의 8개월 동안 일주일 내내 모든 고객을 파악하고 사람들이 무엇을 원하는지 등등 제 사업 관련 일을 해야만 했습니다.

자신의 브랜드를 처음 출시했을 때, 회사를 알리고 수입을 창출하기 어려웠을 것입니다. 이익을 내는데 얼마나 시간이 걸렸나요? 가장 효과적인 마케팅 전략이 무엇이었습니까? 그리고 왜 그렇게 생각하십니까?

앞의 답변과 관련이 있는 질문이로군요. 제 생각에 사업을 시작한 지 1년반 가량이 지나서 이익이 났던 것 같습니다. 소규모 사업을 하면, 반드시 모든 것을 해야만 하고 또 모든 것을 할 수 있어야 합니다. 당신의 사업과 당신의 가게는 당신의 얼굴입니다. 저는 스스로 PR을 했습니다. 홍보자료를 만들어서 우편으로 발송하거나 PR 회사에 직접 가져다줬습니다. 그리고 잘 아시겠지만, 항상 입지, 입지, 입지가 중요합니다. 가게 위치를 고르는 것은 정말로 중요합니다. 저는 운이 좋았던 것 같습니다. 제가 가게를 열 때마다 온갖 잡지의 편집자들이 저를 보러 왔으니까요.

기업가로 성공하기 위해 어떤 희생을 해야만 했습니까? 그리고 기업가로 지내는 것이 어떻습니까? 아주 멋진 것처럼 보이지만, 극복해야할 장애물들이 많을 테지요. 기업가로서 실제 생활이 어떻습니까?

저는 여전히 싱글입니다. 제 사업인 OTTE와 결혼한 것 같습니다. OTTE는 제 남편이자 아이입니다. 저는 일주일에 거의 7일 내내 쉬지 않고 일해야만 합니다.

당신의 삶에 가장 큰 변화를 준 사람을 한 명 꼽자면 누구인가요? 그리고 그 이유는요?

좀 실없는 답변처럼 들릴 지도 모르겠네요. 제 어머니입니다. 어머니와 저는 그다지 사이가 좋지 않고, 저는 늘 어머니로부터 떨어져 지내고 싶어 합니다. 오해하지는 마십시오. 저는 어머니를 사랑합니다. … 그냥 따로 살아야할 뿐이지요. 어머니는 저를 Parsons에 보내주셨습니다. 그 후 제 삶은 변하기 시작했습니다. 저는 스스로 더 강해졌고, 제 자신을 발견했으며, 뉴욕에서 제 꿈을 이루고 있습니다.

사업가와 고용인의 주된 차이가 무엇이라고 생각하십니까?

제 사업을 가진 후 저는 미친 듯이 일을 하지만, 제 사업을 위한 일이기 때문에 성취감과 행복을 느낍니다. 진짜 행복이요!!

일자리를 얻을지 아니면 스스로 사업을 시작하는데 도전할 지 사이에서 고민하고 있는 사람들에게 어떤 조언을 해주시겠습니까?

최소 2-3년 동안 장래의 사업과 관련이 있는 일자리에서 일할 것을 권해드립니다. 좋은 CEO가 되기 위해서는 회사에서 일하는 경험을 가지는 것도 좋은 경험이 됩니다. 당신의 회사가 커지면, 당신 혼자만의 일이 아니게 됩니다. 직원들이 생기고, 그들이 당신을 위해 돈을 벌어주고 회사를 키우지요. 따라서 좋은 CEO가 되려면 다른 사람의 처지를 경험해보아야만 합니다. 즉 고용주가 되기 전 고용인이 되어보는 것이지요.

제가 미처 질문하지 못했던 것 중, 한국 독자들 특히 온라인 상점을 운영하는 기업가들에게 해주고 싶은 얘기가 있으면 해주십시오.

10년 동안 제 사업을 해왔지만 저는 아직도 배우고 있습니다. 제 생각에 가장 어려운 것이, 사람들을 다루고 고용하는 일입니다. 제가 1-2개의 가게를 가지고 있었을 때에는, 이런 문제들에 관해 생각해보지 않았습니다. 하지만 이제 3개의 가게와 온라인 상점까지 있다 보니, 직원들이 많아졌습니다. 고용주와 고용인 간의 관계는 무척 중요합니다.

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